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Running with the Tarahumara, by Roman Urbina (La Ruta Run Race Director)

huaraches

ALL PHOTOS BY Jesús M. Cervantes (Profesor Chepe)

Traducción en español debajo de texto en inglés

The Tarahumara have this wonderful expression that I learned to appreciate after recently spending several days with them, the first time in Costa Rica last November  and the second occasion recently in Mexico. Both times centered on 100-kilometer running events, each one incredibly difficult and challenging in its own way. The word is “korima” which translates into ¨share¨ or ¨sharing.” It describes how the Tarahumara share food, songs, laughter, hardships, family, running, life.

So let me begin this personal essay of “Running with the Tarahumara” by saying I too want to share my experience of what it was like running and hanging out with these remarkable people. As a result of Chris McDougall’s international bestseller Born to Run, these shy, poor, and reclusive indigenous people who live in the northern Mexico state of Chihuahua, specifically in the Copper Canyon, have come to change the way many runners now look at their own biomechanics when running.

Despite the widespread encroachment in Copper Canyon of deforestation, logging, mining, and an expanding drug trade that’s threatening to imperil their traditional way of life, these huarache-wearing endurance warriors have also shaken up the multi-billion dollar footwear industry. For the past several years, an increasing number of shoe companies have been manufacturing barefoot-style and minimalist running shoes for the masses. I read somewhere that it’s almost 10 percent of all running shoes sold. But there’s also a great deal of irony associated with this phenomenon: most of the 100,000 Tarahumara are totally unaware of their global impact on running today.  Nor do they crave or want the attention or publicity. They run because that’s who they are. Their real name is Raramuri– an indigenous word that means “light feet,” as in fast running.

The late Micah True who was the Caballo Blanco figure in Born to Run was responsible for bringing attention to the Tarahumara. He had also organized an ultra run in Copper Canyon to raise awareness and buy food staples for the drought-stricken region. The event started small, but eventually attracted many local Tarahumara as well as several hundred runners from all over the world in 2012, just before True’s unexpected death from cardiac arrest during a 11-mile trail run in New Mexico.

My first “connection” with the Tarahumara occurred just before Born to Run came out, when I found myself in a six-day ultra in Costa Rica running alongside Scott Jurek who played a prominent role in the book. Two years earlier, in 2007, during the three-day, 250-mile, Pacific-to-Atlantic mountain biking race  (La Ruta de Los Conquistadores) that I organize in Costa Rica each year, and listed by Time Magazine in the top ten of the toughest endurance challenges on the planet, I suffered a fall while riding the lead motorcycle. I broke my tibia and seriously injured my knee ligaments. It took me a year of hard work in the swimming pool to recover and doctors told me it was not a good idea to start running again. I set out to prove them wrong.

The very first running race I entered was the International Marathon of Costa Rica, a road race held every December in the capital city of San Jose. It took me 4 hours to complete the course, I felt sore but okay. Being able to run 26.2 miles gave me the motivation for a fresh challenge, so I signed up for a race called the Coastal Challenge, which was a six-day, 240-kiolometer off-road ultra through the jungles along the Pacific coast of Costa Rica.

My only real purpose in racing was to test my knee and other parts of my body that I had damaged in the past through past sporting accidents, including a very bad bike crash. I was pleasantly surprised on the first day of the race to find out that I was in fourth place. I really did not consider myself much of a runner but I guess I had a good day. In first place was Javier Montero, a well-known local racer who had won the race the year before, followed by   Dave James ( USA 100-kilometer National Champion) and then the ultra-legend Scott Jurek, who was about 40 minutes ahead of me. I was especially happy to have finished without any pain in my mended body.

Back then, I had no clue as to who’s who in the ultra-community; for me the guys in front were just fast strong guys and I was mostly happy to be able to enjoy the scenery and do my best to test my late forty-something body. Day two of the race was the same: the top three guys broke away and finished in exactly same positions as on the first day. I was still in fourth.

Later that night at dinner, Scott Jurek, who was in third place, came up to me and said, “I came here to have a good time and this is my first event of the season. Can I run with you tomorrow?¨

I was honored by his invitation. I immediately said. ¨Yeah, sure. I am just doing this as a way to prove to myself that I can finish¨.

That is how I met and got to know Scott. For the next four days, we ran together in what turned out to be one of the most rewarding running vacations I have experienced. We ran up  steep mountains, across rivers, through dense jungle and tropical savannas

Somewhere deep in the jungles of Costa Rica, Scott told me a story about having traveled to Mexico to run with the Tarahumara Indians. He said that they were very strong and fast and that their whole heritage was based on running, that they had games in which they drank this special drink made out of corn, and that then they would kick a wooden ball about for whole days and nights at a time. He said that when they were not running they would always sit in order to conserve energy by not standing around. Scott also mentioned that they were very poor, ran in sandal-like footwear called huaraches and liked music. He never mentioned that he had been in an actual race or that he had been beaten by one of them or the name “Caballo Blanco”.

We also talked about the vegan diet that he followed, which did not contain any animal products. He noticed that I was not eating enough and told me that after two hours it was essential to keep consuming easily digestible sugars. He shared some of his gels with me. After the race I was surprised to see everyone asking him for his autograph, even from the winner Javier.

My next exposure to the Tarahumara was during a promotional trip that I took to California to promote La Ruta mountain bike race that I have organized since the early 90s. On the trip a good friend gave me Born to Run to read on the flight back to Costa Rica. I was completely gripped and finished it on the plane. I knew the basic outline of the story, but not the whole thing, only bits and pieces that Scott had told me. At the time I had no idea I was going to be in close contact with these amazing people.

In 2012, my girlfriend Erika Hernandez was invited to run the La Sportiva UTMX, an ultra-marathon held in Hidalgo, Mexico. There she met the winner, a Tarahumara by the name of Aurelio Gonzales, a very small, shy and quiet Indian who had traveled with his coach and teacher, a professor named Jose “Chepe” Cervantes Camarillo. “Chepe” looks like a tribal chief; he is tall, big, dark and very well spoken. He acts as the mentor and representative of the greyhound-like Tarahumara runners. He explained to Erika that he had put together a group of about 300 runners whom he helps by taking them to races around Mexico and promoting their traditional culture. He hoped to get help from participants by asking for grain to be donated to the impoverished Tarahumara living in Copper Canyon. Because of Chepe´s charisma and Erika’s interest in history and indigenous culture, a deep friendship sprung up immediately.

When Erika came back to Costa Rica and told me about her experience, I thought it would be incredible to meet these people, learn from them and have the privilege to perhaps run with them. I decided to invite them to come to Costa Rica to run the first day of La Ruta mountain bike race. We had just wrapped up the twentieth year of the race, with 500 riders from all over the world. This is also the toughest day of the whole race, starting at the Pacific coast and going all the way to the small town of El Rodeo, a total of 100 kilometers.  There are endless hills, stream crossings, unbearable heat, and mud along the well-marked route. Fifty percent of all riders usually fail to make the 12-hour cut-off time.

When I came up with the idea of La Ruta mountain bike race 20 years earlier, it was more of a biking expedition that only attracted few riders. About a dozen cyclists from the U.S. showed up in 1997, including multisport journalist Roy M.Wallack and Bill Katovsky, then editor of Triathlete magazine and current co-founder and editor of the Natural Running Center.  Bill and I became quick, life-long friends.  He was unable to complete the three legs of La Ruta, though he did make quite a sight on day two when he asked a support vehicle to carry his bike up the Irazu volcano while he ran up several miles of the long, uphill grade to the summit.

Bill recognized the potential of La Ruta, and his crystal-ball prediction came true years later as top team, pro and amateur riders from several dozen countries competed in what became known as the “toughest mountain bike race on the planet.”

Since La Ruta was an international mountain bike race, I thought it would be cool to celebrate its twenty years, not just with bikes, but with a running event! So Erika and I contacted our own Costa Rican indigenous tribes from up north, the Cabecares and Guaymies, to come and try the first ever 100-kilometer race called La Ruta Ultra. The idea was to make the race as destination for as many “natural runners” as possible. By natural runners, I meant people of all cultures, indigenous and non-indigenous, who love to run in a bio-diverse, natural setting like Costa Rica. Runners would compete in nature’s playground to celebrate peace, cultural tolerance and respect for the environment.  It was my hope that one day the race would attract non-professional runners from countries such as Kenya, Ethiopia, South Africa, and even from the Hopi and Navajo tribes in the U.S.

The race could also become a newsworthy story that could spark interest in helping out the needy Tarahumaras. So with little time to spare, we talked to professor Chepe and sent him plane tickets for threee Tarahumara runners to come to Costa Rica for the race, talked to the Cabecares and the Guaymies, put ads on Facebook and in the local newspaper inviting all runners to take part in this incredible event. It was magical! We had a very positive response; both the main TV channel and principal local paper wanted to interview the Tarahumaras.  But most of the local hard-core ultra runners were daunted by the prospect of 13,000 feet of climbing.

My First Meeting with the Tarahumaras

When Chepe arrived in San Jose, I immediately sensed a very positive soul with an incredible smile. He hugged me and said, ¨Well, here we are!¨

He had come with the winner of the La Sportiva UTMX, Aurelio Gonzales, 27, a small Indian who was quiet and shy and would not speak unless spoken to. His Spanish was not fluent, and Chepe often had to repeat his answers. Aurelio had also won the Guachochi Ultra Marathon and the Hidalgo 80km (both events in Mexico). The third Tarahumara was Silvino Cubesare Quimare, 34-years old and considered the fastest Tarahumara with the most international experience, having won many Ultra Marathons in Mexico, like the 100k Guachochi, the Urique 80km and several international Ultra Marathons, like the Bergmarathon, and the Otscher Ultra Marathon in Austria.

Somehow I recognized Silvino´s name from Born to Run, he was in it, he was part of the story, he was one of the runners who Scott had told me about. ¨Wow!¨ I thought, “I had the privilege of running with Scott Jurek and now I will be able to run with Silvino, the best of the Tarahumaras.”

The Tarahumara runners were dressed in their traditional dress—extra-long blouse-like top — and many of the travelers at the international airport in San Jose stared at them and wondered what was going on. It was like traveling back in a time capsule to the ancient days of the Aztecs it was easy to imagine them running from the coast to the huge pyramids inland, carrying fresh fish to the kings (the Tarahumaras were the Aztec kings’ runners.

The Tarahumaras had brought a huge bag of handmade souvenirs to sell in order to take back some desperately needed money. They had also carried string instruments, a ukulele-like guitar and a violin (not only were they runners, but also artists and musicians.

I asked Chepe if they needed anything from the supermarket for the run and he told me that they would need tortillas and beans. The beans could be black or brown. Chepe told me that they do not drink or eat anything else during the race, except for a corn-based powder called pinole, which they mix with water and drink instead of energy drinks or gels.

We stopped at the local store, bought the beans and tortillas and took them to the bed and breakfast where they could rest from their long trip. The Tarahumaras had had to walk for eight hours to get to Chihuahua before the two-hour flight to Mexico City and then another four hours on the plane to Costa Rica.

The Local Runners

One of the first runners to take up the La Ruta Ultra challenge was Kurt Lindermuller, a German who has been living in Costa Rica for over 20 years. Kurt is probably one of the best ultra runners in Costa Rica and placed eighth at the Badwater Ultra marathon in Death Valley in 2012,  as well as winning the Brazil Ultra marathon in 2011. Kurt is tall, pale and strong, with the engine of a well-tuned Mercedes Benz and the killer drive of a Rottweiler on a hunting spree. If he senses weakness in a competitor he will push the pace until the other runner’s breaking point. Not many can keep up with his relentless pace. ”Now we have a real challenger for the Tarahumaras,” I thought to myself.

The second local runner to step up to the challenge was Ligia Madrigal. She is considered the best female adventure racer in the country. She has done many ultras including a 100 mile event as well as many international adventure races. She is unstoppable. Another of the local veteran racers who decided to accept the challenge was Daniel Seravalli. He has completed the Marathon de Sables, a six-day, self-supported race held in Morocco, and considered one of the toughest endurance challenges.

As I previously mentioned, we invited a small group of indigenous runners from the Cabecar tribe, who live in the Talamanca mountains in the north of Costa Rica. To reach the start of the race they had to walk for six hours, then take a bus for three hours and a second bus for two more.  The Cabecares were a family consisting of 4 members. The oldest was Luis, who came with his two sons Roy, 18, and Cesar, 15, and his 13-year old daughter. They had the same demeanor as the Tarahumaras, shy and soft spoken, except for Roy, who was a typical extroverted teenager with a rebellious, no- fear attitude and hair shaved into a Mohawk. They had all participated in the toughest trail run in Costa Rica, the Chirripo Race, a 34-kilometer up and back to the summit of our highest mountain.

The field for the inaugural La Ruta was small, but we were a spirited bunch. The night before the race, all 21 of the first-time La Ruta runners had a chance to meet and have dinner together in the coastal town of Jaco. The Tarahumara sat together in one corner the Cabecares in another and the rest of us in the middle of the table. It was a really pleasant encounter of cultures in what would become a brotherhood forged by sharing the same tribulations and physical pain that we were to experience the next day. I too was going to run.

The Race Begins

At 6 am with the temperature in the high 70’s, we set out from beneath the billowing Red Bull   inflatable. The group soon split up: the frontrunners were Aurelio and Silvino, Luis, Roy and Cesar, Kurt and me. For the first 45 minutes we ran at a fast pace and as soon as we hit the first climbs, Luis, Roy and Cesar picked up the pace followed closely by Silvino, Aurelio and Kurt. I was unable to keep up and decided to run my own race. I was the only runner who knew the course,having done it numerous times on my mountain bike over the past 20 years. I knew it was going to be a long hard day and was surprised at the fast pace by the leaders.

 

Screen shot 2013-06-10 at 1.25.57 PMAs we got close to the midway point, I started picking off the Cabecares one by one. They had gone too fast too soon and were wearing brand new running shoes that had been given to them the day before the race. At the North Face aid station all the Cabecares had to quit, partly due to blisters on their feet and partly because they had never run more than 35 kilometer in a competition before.

Meanwhile, both Tarahumaras and Kurt had passed through this aid station about 30 minutes earlier.

I was feeling okay and kept up my steady pace. The next aid station was 17 kilometers away, all uphill with about a 20% gradient. When I finally got there the Tarahumara had an hour on me, but Kurt was only 3 minutes away. I knew he was hurting and that catching him up was only going to be a matter of time, as long as I did not blow up myself. In these kinds of events, it’s never over until you have crossed the finish line. As I was leaving the aid station I saw Daniel (the Marathon de Sables finisher) ahead of me. He had not overtaken me on the course but had missed a sign and taken a route which was about 1.5 hours shorter and with a gentler ascent. By this time we had gone 70 kilometers. I could see the Central Valley now and the sun was setting. I was only 30 kilometers from the finish. Somehow I still had some energy left and I knew every step of the way.

 

slider-1I reached the finish line three hours later at about 8:30 pm. Kurt, my German buddy, had to quit with only three kilometers left. He had taken in too many salts and his body was shutting down. Ligia came in about an hour after me; she looked very fresh, as if she had only run a 10K.

Out of the 21 adventure runners, six of us ran from Jaco, the coastal town, to the finish line at El Rodeo, but only four covered the total distance. Silvino won the race in 11 hours and 52 minutes; Aurelio came in a minute later, both of them had been trading positions all day long and in the end Silvino had the upper hand.  Daniel and Andres Vega missed signs and ended up crossing the finish line as well. They had a very tough day out there and even though they did not do the same course as the rest, I knew they had made their own personal journeys and paid their dues to the pain gods.

As for the two Tarahumara runners, Silvino and Aurelio, I didn’t detect that they were ever in any pain or discomfort during the race, though I was only able to run with them for about 45 minutes,  then I was unable to keep up with their pace. What I noticed was the following: they would take shorter steps than what I was used to but at a quicker cadence. Their bodies were either straight or with a slight lean forward; their feet followed. They did not use their arms very much, with hardly any swinging and close to their bodies. Their running form was almost identical. They were silent when they ran in their huaraches; you could hardly hear the footsteps compared to mine At the aid stations they would only take pinole (a corn-based drink) and tortillas with beans; they avoided the Coke, Powerade and gels. They did not stop for long at the stations, and then they were gone like ghosts.

The next day I woke up at 5am, left Erika at her workplace and went back to bed. I had to take our Tarahumara friends back to the airport. On our way there I finally heard a few words from Silvino. He told me that was the hardest 100 kilometers he had ever done and that they were used to finishing a race this long in eight hours, not twelve. I smiled and said, ¨Yeah it really knocked me out.¨ When we reached the airport Chepe, Silvino, Aurelio and I hugged and they invited me to come to Mexico to run in their country and told me they would come back next year for the second La Ruta Ultra. I felt very proud to have earned their respect and friendship.

 Running with the Tarahumara in Mexico

In the weeks following the race, Channel 9, a local television station that covered the event, put together an excellent 30-minute documentary. News of the winners got back to Mexico and a few months later Professor Chepe called me and told me that the main newspaper in Aguas Calientes, Mexico, had offered to organize a 100-kilometer race, all the proceeds of which would go to the Tarahumara. They had asked that, besides the payment of the entry fee, runners registering should also donate grain and non-perishable food.

Chepe asked me to come to this first edition of the Heraldo 100K as a special guest. I told him I would be there. I started organizing our trip to Mexico. There would be three of us heading north. My sister Florencia would be in charge of PR and the cultural side of the trip. More than just an ultra marathon, this was to be a cultural experience; we would try to learn from the Tarahumara and from the race organizers. Florencia would be in charge of taking photos and handing out flyers for the second edition of our race. This suited her very well as she had been the director of the national museum of art here in Costa Rica and an artist all her life. She is extroverted and talkative and easily wins the hearts of whomever she comes into contact with. Erika was the original connection with the Tarahumara; she was thrilled to be going back to Mexico to run and represent La Ruta over there.

A few days before we departed, I received a call from Christian Lesko, a friend of mine, who told me he was training for the Adventure Racing World Championships that were going to be held at the end of the year in Costa Rica. I said, “Wow! This would be a great way to test your mind and body.“  He agreed and joined the group. Now there were four of us going to Mexico to run with the Tarahumara.

After a long flight we finally arrived in Aguas Calientes and were greeted by a smiling physical education teacher by the name of Gustavo, who would be our host for the remainder of our trip. Gustavo drove us to an athletics center with a good sports facilities, including a 25-meter covered pool, a velodrome and dormitories for guest athletes. As we entered the guest facilities, we found a group of about 20 Tarahumara Indians wearing their traditional dress waiting for us. They danced and played instruments and had gifts for us, including dresses for Erika and Florencia and headdresses for Christian and me. It was an incredible feeling to be greeted in such a welcoming manner. They offered us food and drinks, but I did not accept their offer since we were going to be racing in two days and I did not want to risk eating stuff that my body was not used to.

The next day we were invited to a get-together with the Tarahumara at a small farm just outside the capital city of Aguas Calientes. The Tarahumara played violin and guitars and sang in their language for hours, they danced and played with their traditional wooden ball, which they kicked and chased.  Out of the twenty people in the Indian group, eight were runners. The oldest was about 50 years old but looked much older, maybe because of the hard life I imagined he lived. Then there were three runners who looked as if they were in the 30s and four more who looked much younger, in their 20s. Among them were Silvino, who had won La Ruta, and a young woman called Luz Elva, who was to represent the Tarahumara women and run 21 kilometers of the 100-kilometer race. The non-runners were musicians and dancers and there was even a baby girl, a year and 8 months old, whose name was Zoe Golondrina. She was the daughter of Martin Makawi, the spiritual leader, a chief-like character whom all the Indians respected and looked up to. He was the only one besides professor Chepe who addressed the non-indigenous people directly.

Zoe was looked after not only by her parents Martin and Clorinda, but the rest of the group. She felt safe with each of the members of the tribe. She had fewer restrictions than I have ever seen with any other toddler in North or South America.

As the sun was setting we headed to a small town 21 kilometers  from Aguas Calientes where our indigenous friends were putting on a dance show and also setting up a few tables displaying their artwork to sell to the audience. We spent several hours watching their interesting dancing and songs and then went back to the athletics facilities in Aguas Calientes. I was very hungry because I had not eaten any of their food, except some rice that did not have any chili in it (in Mexico hot spicy food is the rule). My stomach is not too tolerant of these types of dishes. The next day we were again invited, this time to a presentation at the Aguas Calientes Golf Club where the rich locals hang out. It was odd watching the rich ladies looking disapprovingly at the indigenous people and giving them dirty looks.  They had these “what are these people doing here?“ types of expression. As if often in the case in Mexico and South America the indigenous people are not considered to be equals and are perceived as dirty and lazy. They get very little respect.

Nonetheless, the golf club secretary received us with open arms and had a special pre-race meal prepared for us consisting of pork, rice and beans, potatoes and salad. The Tarahumaras were impressed and very happy. Once again I had only potatoes and salad.

Race day: We had been told by our host Gustavo that the race organization was going to be superb, with food and water stops every 2 kilometers, and that 70 percent  of the course would be on gravel or trail. Great. I thought, I wouldn’t have to wear a Camelbak.

Screen shot 2013-06-10 at 7.14.34 PMBefore dawn the Tarahumaras cooked a huge breakfast: eggs, ham, rice, beans and a whole lot  of other grainy and saucy looking foods with a lot of spices. The smell was fantastic but I once again decided against new foods and had my usual chocolate milk, yogurt , bread and orange juice. It was a cool morning and all the 450 participants gathered in front of the offices of the Heraldo, the main newspaper in Aguas Calientes. The Tarahumara did their traditional dances blessing the event and calling on the spirits to keep all the competitors safe. The smell of incense filled the cold morning air.

When the starting gun went off I knew it was going to be a long hard hot day, but had little clue as to what to expect. This is what I find attractive about doing ultra-running races: the adventure of dealing with the unexpected. Every race poses its own particular challenge and you learn a lot from each event.  I had never run on such a flat course such as this one in Aguas Calientes; 100 kilometers with only 300 meters of elevation gain in total over desert-like terrain. The Tarahumara are not accustomed to running on flat courses like this either; they live in the Copper Canyon where the mountains are steep.

I realized the information we had been given about the aid stations was simply not true. We had aid stations for the first 21 kilometers but then it all collapsed – there were no stations at all.  Nine kilometers later, I saw a support vehicle, stopped it and got cold water and food. I had taken a few packs of gummy bears and I told the support truck that I was okay and if it was possible for them to wait for me at 40km.They agreed.

Screen shot 2013-05-19 at 9.00.09 AMI slowed the pace but kept going. An hour passed, then two, with no water and nowhere to hide from the sun. I knew I had passed 40 kilometers by then and changed from being a competitor to merely trying to survive. Finally I saw the support truck. A volunteer told me they had had to help the rest of the racers in front since there was no water.  Four of the nine Tarahumara runners who had started had dropped out; one was in hospital with severe dehydration. Oh, I forgot to mention that the course was not 70 percent gravel; it was 98 percent pavement. The Tarahumara are not used to running on asphalt and some of then were in pain because their huaraches were melting and their feet were burning.  Natural runners are not meant to run on pavement!

Sometimes in sports there are times when it is best to wait for another day and try again, at least for me. I see life as the race and I see no honor in reaching the finish and passing out or crawling across the finishing line. In Costa Rica, we have a saying: “it’s not about being the first to finish, it’s about how you get there”. Feeling very dehydrated and tired, I decided to call it the day and stop at 68 kilometers where there was a rest station.  As I sat there I watched other brave runners pass by, the team from Japan, a few Mexicans (no Tarahumara, they were all in the front pack – well, at least the ones that remained in the competition).

As I sat there thinking of how good the shower and bed were going to feel, I heard a radio message from the sweep vehicle that had been accompanying the very last runner. It was my teammate  from Costa Rica, Christian, the message did not sound good according to the report. So I got into the support truck with cold water and some food and drove back until we found him at the 55-kilometer mark.  I asked him how he was feeling and he told me he really wanted to finish his first 100-kilometer run. I put on my cap, smeared on some sunscreen and told Cristian we were both going to finish the damn race. Now I had a mission, I was going to use all my knowledge and experience to try to get us through in good shape.

We hiked and ran the rest of the way. I would motivate him and tell him what to eat and remind him to drink. At 80 kilometers we were not last any more; we had caught up with two Mexican runners (not Tarahumara), one of whom was the 100K national champion. He was also hurting very badly so I helped him and pushed him.  It was the three amigos for a while, almost 2 hours. Then Christian had to stop to pee and we never saw the Mexican again until we reached the finish line. The other Mexican runner we had passed quit at 85 kilometers, so we were once again dead last.

It took us 15 hours to reach Aguas Calientes.

 

Screen shot 2013-06-10 at 7.11.08 PM

The winner, a young Tarahumara who raced in running shoes, not huaraches!

Usually when you are last there is no glory, there are no spectators. There is no one waiting unless it’s your family or friends. Running with the Tarahumaras in Aguas Calientes was different. As we ran the last few meters, we were greeted by tearful Erika who had quit at 40 kilometers due to dehydration. As we reached the last 100 meters a few of the Tarahumara, including Martin and Clorinda, ran together with us.  A young Tarahumara had won the race in 8 hours and 10 minutes, but instead of going back to the athletic facilities for showering, eating and resting, he waited with the other Tarahumara runners and spectators until the Ticos (what they call us Costa Ricans) made it in.  Though we were the last to finish but had earned their friendship and respect. We were all crying and hugging each other in a way only a person that has finished an Ultra knows. A few minutes later they did their traditional closing of ceremony dance

 posando en meta con tarahumaras erika y christian

To end a perfect day Florencia had booked a great hotel right at the finish line so we did not have to go to the athletic village and share bunk beds with the rest of the athletes. I felt kind of bad in a way; they had waited for us for 7 hours and now we decided to go to a hotel instead of sharing with them at the village. I was so tired that I just wanted to get some rest. Although it was probably a politically incorrect decision, in hindsight it was the best thing we could have done. You see, the Tarahumaras — as their tradition goes – decided to celebrate by drinking a special drink called tisguino that is made out of fermented corn, and got drunk and  danced, chanted and sang until dawn. I was so dead-tired after reaching the finish line that this would have been too much.

On the way back to Costa Rica, I was sad that it was all over. This post-event emotional letdown happens every time you move beyond your comfort zone for any period of extended time. But on the positive side, I was motivated by my athletic and cultural immersion with the Tarahumara, and want to help these amazing natural runners as best I can. I hope to attract runners from around the world for the second annual La Ruta Ultra Run in November, and so that they too can experience the magic of running with the Tarahumara. Many of the Tarahumara runners whom I met in Mexico said through Professor Chepe that will be there. They will like the race course in Costa Rica: it’s mostly off-road and it’s not flat either, with almost three miles of total elevation gain.

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Traducción sitio LRR

Corriendo con los Tarahuamara
Los Tarahumara tienen una maravillosa expresión que yo aprendí a apreciar recientemente, luego de pasar varios días con ellos, primero en Costa Rica en noviembre 2012 y segundo y más reciente en México. Los dos encuentros giraron alrededor de ultramaratones de 100 kilómetros, cada uno increíblemente difícil y retador a su manera. La expresión es “korima”, la cual se traduce a “compartir”. Korima describe cómo los Tarahumara comparten comida, canciones, risas, dificultades, familia, correr, vida.
Me gustaría comenzar este ensayo personal “Corriendo con los Tarahumara” expresando mi necesidad de compartir mi experiencia de lo que fue correr y pasar el rato con estas personas tan increíbles. Como resultado del bestseller “Born to Run” de Chris McDougall, estos indígenas inhibidos, pobres y hermitaños viviendo en el Cañón del Cobre en Chihuahua, el norte de México, han llegado a cambiar la forma en que muchos corredores hoy en día ven su propia biomecánica al correr.
A pesar de la constante invasión por parte de la deforestación, la tala de árboles, la minería y la venta de drogas en el Cañón del Cobre, que está amenazando sus tradiciones y estilo de vida, estos guerreros de la resistencia también han sacudido la industria multi millonaria de los zapatos de correr. Durante los últimos años, el número de compañías que producen los zapatos minimalistas para las masas ha crecido rápidamente. Hace poco leí que este tipo de zapatos de correr conforman casi un 10% de todos los zapatos de correr vendidos. Pero hay gran ironía en este fenómeno: la mayoría de los 100,000 Tarahumara existentes, ignoran completamente el impacto que su cultura ha tenido en los corredores y correr hoy en día. Ellos no quieren ni buscan la atención o la publicidad. Ellos corren porque eso define quienes son. Su nombre real es Rarámuri—una palabra indígena que significa “pie liviano”, como de correr rápido.
Micah Turner, fallecido en el 2012, quien fue la figura de Caballo Blanco en Born to Run, fue responsable por llamar la atención hacia los Tarahumara. Él también había organizado una ultramaratón en el Cañón del Cobre para captar la atención y comprar comida para la árida región. El evento comenzó como algo pequeño, pero eventualmente atrajo muchos Tarahumaras locales, además de cientos de corredores de todo el mundo en la edición del 2012, justo antes de la inesperada muerte de True gracias a un ataque cardíaco durante una corrida de 11 millas en Nuevo México.
Mi primera “conexión” con los Tarahumara fue justo antes de que Born To Run fuera publicado, cuando de repente me encontré en una ultramaratón de seis días en Costa Rica corriendo lado a lado con Scott Jurek, quien juega un papel importante en el libro. Dos años antes, en el 2007, durante la competencia de ciclismo de montaña de tres días y 250 millas (La Ruta de los Conquistadores) que yo organizo en Costa Rica cada año, sufrí una caída mientras andaba en la motocicleta líder. Me quebré mi tibia y me lesioné seriamente los ligamentos de la rodilla. Me tomó un año de trabajo duro en la piscina para recuperarme, y los doctores me dijeron que no era una buena idea que comenzara a correr de nuevo, me propuse lograrlo y probar lo contrario.
La primera carrera de correr en la que yo me inscribí fue la Maratón Internacional de Costa Rica, una carrera en pavimento llevada a cabo cada diciembre en la capital de San José. Duré cuatro horas terminando la carrera, me sentía un poco adolorido pero bien. El hecho de poder 26.2 millas me dio suficiente motivación para enfrentarme a un nuevo reto, así que me inscribí a una carrera llamada The Coastal Challenge,  la cual era una carrera de seis días, 240 kilómetros en diferentes terrenos, en medio de la jungla, al lado de la costa del Pacífico en Costa Rica.
Mi único propósito al competir era probar mi rodilla y las otras partes de mi cuerpo que habían sido afectadas  por los varios accidentes que he tenido. Estuve sorprendido cuando en el primer día de la carrera quedé en cuarto lugar. Yo no me consideraba un corredor, entonces supuse que solamente había tenido un buen día. En primer lugar estaba Javier Montero, un corredor local muy conocido que había ganado la carrera el año anterior, seguidamente iba Dave James (campión USA 100 kilometer), y de tercero iba la leyenda de las ultramaratones, Scott Jurek, me llevaba una ventaja de tan sólo 40 minutos.
En ese tiempo, yo no tenía idea quién era quién en la comunidad de las ultras: para mi los corredores que me iban ganando eran solamente hombres fuertes y yo estaba feliz de poder disfrutar de la vista y dar lo mejor de mi cuerpo cuarentón. El segundo día de la competencia fue igual, los primero tres se separaron del montón y terminaron en exactamente las mismas posiciones que el día 1. Yo seguía de cuarto.
Durante la cena de ese día, Scott Jurek de tercer lugar, se me acercó y me dijo, “Vine aquí a pasarla bien, y este es mi primer evento de la temporada. ¿Puedo correr contigo mañana?”
Yo estaba completamente honorado por la invitación y le dije, “Sí claro. Yo solamente estoy haciendo esto para probarme a mi mismo que sí puedo terminar.”

Así fue como llegué a conocer a Scott. Por los cuatro días siguientes, corrimos juntos en lo que llegaría a ser una de las vacaciones de correr más provechosas que he tenido. Corrimos por montañas empinadas, en medio de ríos, en medio de la densa jungla y en sabanas tropicales.

En algún momento adentro de las junglas de Costa Rica, Scott me contó una historia sobre un viaje que había hecho a México para correr con los indígenas Tarahumaras. Él me contó que eran sumamente fuertes y rápidos, y que toda su historia se basaba en correr, que ellos tenían juegos en los cuales tomaban una mezcla especial de máiz y que luego ellos pateaban una bola de madera por días seguidos. Me contó que cuando ellos no estaba corriendo, siempre estaban sentados para así conservar energía. Scott también me mencionó que ellos eran extremadamente pobres, y corrían en sandalias hechas por ellos mismos, llamadas Huaraches, además les encanta la música. Él nunca me dijo que él había estado en la carrera en sí, o que uno de ellos le había ganado, y no me mencionó el nombre de “Caballo Blanco.”

También hablamos sobre la dieta vegana que él seguía, la cual obviamente no contenía productos derivados de animales. Él notó que yo no estaba comiendo suficiente, y me dijo que después de dos horas es esencial continuar consumiendo azúcares fáciles de digerir. Compartió conmigo sus gels de energía. Después de la carrera yo estaba sorprendido al ver a todo el mundo pedir su autógrafo, hasta el ganador de la carrera, Javier.

La segunda vez que me encontré expuesto a la etnia Tarahumara fue durante una gira promocional en California para promover a La Ruta de los Conquistadores, la cual organizo desde 1993. En el viaje, uno de mis mejores amigos me dio una copia de Born to Run para leer en el vuelo de regreso a Costa Rica. Yo estaba completamente inmerso en el libro, hasta me lo terminé en el vuelo. Yo conocía la historia muy por encima, solamente pedacitos que Scott me había contado. En ese momento yo no tenía idea que llegaría a conocer a estas personas tan increíbles tan bien. .

En el 2012, my novia Erika Hernández, fue invitada a correr La Sportiva UTMX, una ultramaratón en Hidalgo, México. Estando ahí, ella conoció al ganador de la carrera, un Tarahumara llamado Aurelio Gonzales, muy pequeño y tímido, había viajado con su profesor, José Chepe Cervantes. Chepe parece el jefe de una tribu: es alto, de piel oscura, y elocuente. Él es el mentor y representante de los corredores Tarahumara. Chepe le explicó a Erika que él había hecho un grupo de alrededor de 300 corredores a quienes él ayuda llevándolos a competencias alrededor de México y promoviendo su cultura. Él quería ayudar a los Tarahumara pidiendo granos para llevar al área pobre del Cañón del Cobre. Gracias al carisma de Chepe y al interés de Erika en la historia y los indígenas, una fuerte amistad fue creada.
Cuando Erika regresó a Costa Rica y me contó todo sobre su experiencia, yo inmediatamente pensé que sería increíble conocer a estas personas, aprender de ellos y tener el honor de correr con ellos. Yo decidí invitarlos a Costa Rica a correr el primer día de La Ruta de los Conquistadores. Acabábamos de terminar la edición número 20 de la competencia de ciclismo con 500 ciclistas de todo el mundo. El día 1 de La Ruta de los Conquistadores es el día más duro, comenzando en la costa del Pacífico y llegando hasta un pequeño pueblo llamado El Rodeo, con un recorrido total de 100 kilómetros. Hay cuestas interminables, cruzadas de ríos, calor insoportable y muchísimo barro durante toda la ruta. Cincuanta por ciento de los ciclistas que comienzan el primer día de La Ruta de los Conquistadores no lo terminan en las 12 horas que tienen.

When I came up with the idea of La Ruta mountain bike race 20 years earlier, it was more of a biking expedition that only attracted few riders. About a dozen cyclists from the U.S. showed up in 1997, including multisport journalist Roy M.Wallack and Bill Katovsky, then editor of Triathlete magazine and current co-founder and editor of the Natural Running Center.  Bill and I became quick, life-long friends.  He was unable to complete the three legs of La Ruta, though he did make quite a sight on day two when he asked a support vehicle to carry his bike up the Irazu volcano while he ran up several miles of the long, uphill grade to the summit.

Cuando se me ocurrió la idea para La Ruta de los Conquistadores 20 años antes, comenzó como una expedición más que una carrera que sólo llamó la atención de pocos ciclistas. Alrededor de doce cliclistas de Estados Unidos llegaron en 1997, incluyendo al periodista Roy M. Wallack y a Bill Katovsky, en ese entonces editor de Triathlete Magazine, actualmente fundador y editor de Natural Running Center. Bill y yo entablamos una fuerte amistad rápidamente. Él no pudo completar las tres etapas de La Ruta de los Conquistadores, pero hizo algo nunca antes visto, pidió que un carro llevara su bicicleta mientras el subía corriendo el Volcán Irazú.

Bill reconoció el potencial de La Ruta de los Conquistadores, y su predicción se convirtió realidad años después cuando ciclistas pro y de equipos de alto rango mundial compitieron en lo que hoy se conoce como “la competencia de cliclismo de montaña más dura del planeta”.

Ya que La Ruta de los Conquistadores es una competencia de ciclismo de montaña internacional, yo pensé que sería buenísimo si celebramos sus veinte años no solamente con bicicletas, sino con un evento de correr! Entonces, Erika y yo contactamos las tribus indíugenas costarricenses del nortel del país, los Cabécares y Guaymíes, para que vinieran y trataran de terminar la primera competencia de 100 kilómetros llamada La Ruta Ultra. La idea era hacer la carrera un destino para los todos los “corredores naturales” que fuera posible. Al decir “corredores naturales”, quiero decir personas de todas las culturas, indígenas y no-indígenas, que aman corren en lugares con mucha biodiversidad, como Costa Rica. Los corredores competirían en la naturaleza pura, para celebrar la paz, la tolerancia cultural y el respeto al medio ambiente. Espero que algún día la carrera atraiga a corredores que no son profesionales pero toman correr como una forma de vida de lugares como Kenia, Etiopía, Sudáfrica y hasta de las tribus Hopi y Navajo de Estados Unidos.

La carrera también podía convertirse en una historia llamativa que pueda llamar la atención para ayudar a los muy necesitados indígenas Tarahumara. Sin gastar tiempo, contactamos al profesor Chepe y le mandamos pasajes de avión para él y dos corredores Tarahumara para que vinieran a Costa Rica y participaran en la competencia. Hablamos con los Cabécares y Guaymíes, publicamos el evento en Facebook y en los periódicos locales invitando a los corredores a formar parte de este evento tan increíble. ¡Fue mágico! Tuvimos una respuesta muy positiva, tanto el canal más importante de deportes como el periódico quisieron entrevistar a los Tarahumara. Sin embargo, la mayoría de los corredores naturales nacionales no lograron terminar el recorrido y sus 13,000 pies de subida.

Mi primer encuentro con los Tarahumara

Cuando Chepe llegó a San José, de inmediato sentí una vibra muy positiva y noté su gran sonrisa. Me abrazó y me dijo, “Bueno, ¡aquí estamos!”

Chepe había venido con el ganado de La Sportiva UTMX, Aurelio Gonzales, un pequeño indígena de 27 años quien era muy callado y penoso, y no hablaba a menos de que le hablaran primero. Su español no era fluido, y generalmente Chepe tenía que repetir lo que Aurelio decía. Aurelio también había ganado la Ultramaratón de Guachochi y El Hidalgo de 80km (ambos en México). El otro corredor Tarahumara que vino a Costa Rica fue Silvino Cubesare Quimare, de 34 años y considerado el Tarahumara más rápido con la mayor experiencia internacional, además ha ganado muchas ultramaratones en México como la 100k de Guachochi, la Urique de 80km y varias ultramaratones internacionales, como Bergmarathon, y la Otscher Ultramarathon en Austria.

De repente, me acordé de haber leído sobre Silvino en Born to Run y pensé, “¡Wow! Tuve el honor de correr con Scott Jurek, y ahora voy a poder correr con Silvino, el mejor de los Tarahumara.”

Los Tarahumara estaban vestidos en sus ropas tradicionales, y muchos de los viajeros en el aeropuerto internacional de San José se les quedaban viendo sin entender. Era como viajar en el tiempo a los días de los Aztecas, contemporáneos de losTarahumara, fácilmente imaginándolos corriendo desde la costa hasta las gigantescas pirámides , llevando pescado fresco a los reyes (los Tarahumara eran los corredores de los Aztecas).

Los Tarahumara trajeron consigo una maleta grandísima de souvenirs para vender en Costa Rica, para así poder llevar a casa un poco de dinero que necesitaban desesperadamente. También trajeron instrumentos de cuerdas, uno que era como un ukelele y un violín (no solamente son corredores, también son artistas y músicos).

Le pregunté a Chepe si ellos necesitaban algo del supermercado para la carrera y me dijo que necesitarían tortillas y frijoles. Los frijoles podían ser negros o cafés. Chepe me dijo que ellos no toman ni comen nada más durante la carrera, excepto por un polvo hecho a base de maíz llamado pinole, el cual mezclan con agua y se toman en vez de gels o bebidas energéticas.

Paramos en la tienda, compramos los frijoles y las torillas, y los llevamos a sus cuartos donde podrían descansar de su largo viaje. Los Tarahumara tenían que caminar por ocho horas para llegar a Chihuahua antes de tomar su vuelo de dos horas a la Cuidad de México, y luego otro vuelo de cuatro horas a Costa Rica.

Los Corredores Locales

Uno de los primeros corredores que se apuntó al reto de La Ruta Ultra fue Kurt Lindermuller, un alemán que ha estado viviendo en Costa Rica por los últimos veinte años. Kurt es uno de los mejores ultramaratonistas en Costa Rica y llegó de octavo en la Badwater Ultramarathon en el 2011. Kurt es alto, blanco y fuerte, con el motor de un Mercedes-Benz y la determinación de un Rottweiler cazando. Si él siente debilidad en un competidor, él subirá el paso hasta que ya el corredor no pueda más y se quede atrás. No muchos puede seguir su fuerte y rápido paso. “Ahora sí tenemos un competidor que podrá ir lado a lado con los Tarahumaras”, pensé.

La segunda corredora local que se apuntó al reto fue Ligia Madrigal. Ella es considerada la mejor competidora de aventura del país. Ha hecho muchas ultras, incluyendo una de 100 millas, además de muchas competencias de aventura internacionales. Es imparable.
Como mencioné anteriormente, invitamos a un pequeño grupo de corredores de la tribu indígena Cabécar, que viven en las montañas de Talamanca en el norte de Costa Rica. Para llegar al punto de partida de la carrera, tuvieron que caminar seis horas, luego agarrar un bus de tres horas, y un segundo bus de dos horas. Los Cabécar era una familia de 4 miembros. El más viejo era Luis, quién vino con sus dos hijos, Roy, 18, y César, 15, y su hija de 13 años. Su forma de ser alrededor de gente era parecida a la de los Tarahumaras, penosos y callados, excepto por Roy, quien era el típico adolescente extrovertido con una actitud de rebeldía y sin miedo, tenía el pelo como un Mohawk. Todos ellos habían participado en la carrera más dura de Costa Rica, la Carrera del Chirripó., 34 kilómetros subiendo y bajando el pico más alto en toda Costa Rica.
Eramos pocos embarcándonos en esta aventura, pero teníamos mucho espíritu. La noche antes de la carrera, los 21 participantes tuvimos el chance de socializar y conocernos entre todos durante una cena, en el pueblo de playa Jacó. Los Tarahumara se sentaron juntos en una esquina de la mesa, y los Cabécares en otra, el resto de nosotros estábamos en medio de las dos tribus. Fue un encuentro de culturas sumamente placentero que se convertiría en una hermandad después de compartir las mismas dificultades y dolores del día siguiente. Yo también iba a competir.
Comienza la carrera
A las 6am, con temperatura de alrededor 70°F, comenzamos la carrera debajo del gran inflable de Red Bull. El grupo rápidamente se separó: los primeros eran Aurelio y Silvino, seguidos por Luis, Roy, César, Kurt y yo. Durante los primeros 45 minutos corrimos a un paso bastante acelerado, apenas llegamos a las primeras subidas, Luis, Roy y César comenzaron a ir un poco más rápido, seguidos muy cerca por Silvino, Aurelio y Kurt. Yo no pude seguir su paso tan rápido, así que decidí ir a mi propio ritmo. Yo era el único corredor que me sabía la ruta de memoria, gracias a haberla hecho múltiples veces durante los últimos veinte años. Yo sabía que iba a ser un día muy duro, y estaba sorprendido de la rapidez con la que iban los primeros.
Conforme nos íbamos acercando a la mitad de la carrera, comencé a pasarle a los Cabécar uno por uno. Ellos habían ido demasiado rápido demasiado temprano, y estaban usando zapatos nuevos de correr. En el puesto de asistencia de North Face, todos los Cabécares se retiraron, parte por ampollas en sus pies causadas por sus zapatos nuevos, y parte porque nunca habían corrido más de 35km en una competencia antes.
Mientras tanto, los Tarahumara y Kurt pasaron por el puesto de asistencia 30 minutos antes.
Me estaba sintiendo bien y pude seguir mi ritmo a buen paso. El próximo puesto de asistencia quedaba a 17 kilómetros, todo en subida, con una gradiente de más o menos 20%. Cuando finalmente llegué, los Tarahumara me llevaban una hora, y Kurt solamente tres minutos. Yo sabía que Kurt estaba batallando, y alcanzarlo iba a ser fácil y rápido, siempre y cuando no me quemara la energía que me quedaba. Este tipo de eventos no se terminan hasta que se cruza la línea de meta. Para este punto habíamos recorrido 70 kilómetros y yo podía ver el Valle Central desde las montañas, el sol se estaba poniendo. Estaba a unos 30 kilómetros solamente de la meta. De alguna manera todavía tenía la energía para continuar, además me sabía todo el camino.
Llegué a la meta tres horas después, eran alrededor de las 8:30pm. Kurt, mi amigo alemán, se tuvo que retirar faltando solo tres kilómetros. Había ingerido demasiadas sales, y su cuerpo comenzó a apagarse. Ligia llegó a la meta más o menos una hora despúes que yo, se veía muy fresca, como si solamente hubiese corrido 10K.
De los 21 corredores de aventura, seis de nosotros corrimos desde Jacó hasta la meta en El Rodeo, pero solamente cuatro cubrieron la distancia total. Silvino ganó la carrera en 11 horas y 52 minutos, Aurelio llegó de segundo un minuto despúes. Daniel y Andrés Vega se perdieron al no ver cierta señalización, pero aún así llegaron a la meta por otro rumbo. Ellos tuvieron un día muy rudo, y aunque no siguieron el mismo curso que los demás, yo sé que ellos también completaron sus travesías personales y pagaron sus deudas con los dioses del dolor.
Con respecto a los dos corredores Tarahumara, Silvino y Aurelio, no me pareció verlos en dolor o sufriendo en ningún momento de la carrera, aunque yo solamente pude correr con ellos por 45 minutos, después de eso fue incapaz de seguirles el paso. Lo que noté fue: ellos dan pasos más pequeños que yo, pero más rápidamente. Sus cuerpos estaban o completamente erguidos, o levemente inclinados hacia delante, sus pies igual. Ellos no utilizaban sus brazos mucho, casi ni los movían, y los dejaban casi pegados a sus torsos. Su forma de correr era casi idéntica. Hacían completo silencio cuando corrían con sus Huaraches, casi no se escuchaban sus pisadas en comparación con las mías. En los puestos de asistencia ellos solamente tomaban pinole (refresco hecho a base de maíz) y tortillas con frijoles; evitaban la Coca-Cola, el Powerade y los gels. Casi no se detenían en los puestos de asistencia, de repente desaparecían como fantasmas.
El siguiente día me desperté a las 5am, dejé a Erika en su trabajo y volví a la cama. Tenía que llevar a nuestros amigos Tarahumara de vuelta al aeropuerto. De camino ahí, finalmente escuché unas pocas palabras saliendo de la boca de Silvino. Él me dijo que esos fueron los 100 kilómetros más difíciles que había hecho en su vida, y que estaban acostumbrados a terminar esa distancia en ocho horas, no doce. Yo sonreí y dije: “Sí, a mi me dio duro también.” Cuando llegamos al aeropuerto, Chepe, Silvino, Aurelio y yo nos abrazamos y me invitaron a ir a México a correr en su país y me dijeron que volverían el próximo año para la segunda La Ruta Ultra. Me sentí muy orgulloso de tener su respeto y amistad.
Corriendo con los Tarahumara en México

Durante las semanas siguiendo la carrera, Canal 9, una estación de televisión local que cubrió el evento, sacó al aire un excelente documental de 30 mintuos. Noticias de los ganadores viajaron a México y unos meses después el Profesor Chepe me llamó y me dijo que el periódico más importante de Aguascalientes, México había ofrecido organizar una competencia de 100 kilómetros, todo lo recaudado iba para la etnia Tarahumara. Pedían que aparte de pagar la inscripción del a carrera, los competidores llevaran granos y comida.

Chepe me invitó a ir a la primera edición del Heraldo 100K como un invitado de honor, le dije que ahí estaría. Comencé a organizar el viaje a México. Iríamos tres. Mi hermana Florencia estaría encargada de las relaciones públicas y la parte cultural del viaje. Más que una ultramaratón, esto era una experiencia cultural, queríamos aprender de los Tarahumara y de los organizadores de la carrera. Florencia estaría a cargo de tomar fotografías y dar panfletos para la segunda edición de nuestra carrera. Este cargo fue perfecto para ella, ya que había sido la directora del Museo Nacional de Arte Costarricense y una artista toda su vida. Ella es extrovertida y hablantina, fácilmente se gana el corazón de quien sea que conozca. Erika era la conexión original con los Tarahumara, estaba muy emocionada de regresar a México a correr y representar La Ruta.

Unos cuantos días antes de irnos, recibí una llamada de Christin Lesko, un amigo mío, y me dijo que estaba entrenando para Adventure Racing World Championship que iba a ser en Costa Rica a final de año. Yo le dije, “¡Wow! Correr con los Tarahumara sería una excelente forma de probar tu cuerpo y mente.” Estuvo de acuerdo y se unó al grupo. Ahora éramos cuatro que íbamos a México a correr con los Tarahumara.
Después de un largo vuelo, finalmente llegamos a Aguascalientes donde nos recogió Gustavo, un profesor de educación física sonriente, quién sería nuestro anfitrión durante el viaje. Gustavo nos llevó a un polideportivo muy completo, tenía una piscina de 25 metros, un velódromo y dormitorios para los atletas invitados. Al entrar en las facilidades de invitados, nos encontramos con un grupo de más o menos 20 indígenas Tarahumara usando su vestido tradicional y esperándonos. Ellos bailaron y tocaron sus instrumentos, tenían regalos para nosotros, incluyendo vestidos para Erika y Florencia y bandanas para Christian y para mi. Fue un sentimiento increíble ser bienvenido de tal manera. Nos ofrecieron comida y bebidas, pero yo no acepté porque iba a correr en dos días y no quería ingerir cosas a las que mi cuerpo no está acostumbrado.
Al día siguiente fuimos invitados a una pequeña reunión con los Tarahumara en una pequeña finca, justo afuera de Aguascalientes. Los Tarahumara tocaron violín y guitarra y cantaron en su idioma por horas, bailaron y jugaron sus juegos tradicionales. De las veinte personas del grupo indígena, ocho eran corredores. El mayor tenía alrededor de unos 50 años, pero parecía mucho más viejo, probablemente por la vida tan dura que le tocó. Luego habían tres corredores que parecían treintañeros, y cuatro más que se veían mucho más jóvenes, como en sus veintes. Entre ellos estaban Silvino, y Luz Elva, quien era la representante de las mujeres Tarahumara e iba a correr 21 de los 100 kilómetros de la carrera. Los que no eran corredores eran músicos y bailarines, hasta había una pequeña bebé de un año y ocho meses, llamada Zoé Golondrina. Ella era la hija de Martin Makawi, el líder espiritual, un personaje tipo jefe que todos los indígenas respetaban. Él era el único, aparte del Profesor Chepe, que hablaba con nosotros directamente.
A Zoé la cuidaban, no solamente sus padres Martín y Clorina, sino todo el resto del grupo. Ella se sentía bien con cada miembro de la tribu. Ella tenía menos restricciones que cualquier bebé que yo haya conocido en Norte o Sur América.
Conforme se ponía el sol, nos dirigimos a un pequeño pueblo a 21 kilómetros de Aguascalientes donde nuestros amigos indígenas tenían una presentación de baile y unas mesas con su arte para venderle a los presentes. Pasamos varias horas viendo su interesante baile y sus canciones y nos devolvimos a los dormitorios en el polideportivo en Aguascalientes. Yo estaba muy hambriento porque no había comido nada de la comida Tarahumara, ya que mi estómago no es muy tolerante a este tipo de platos. Al día siguiente nos invitaron al Club de Golf de Aguascalientes, donde los locales ricos pasan el rato. Fue extraño ver a las mujeres ricas volviendo a ver a los indígenas con miradas pesadas. Sus expresiones decían “¿Qué están haciendo ellos aquí?”. Como es el caso de México y América Latina donde los indígenas no son considerados iguales a los demás, sino sucios y vagos. Les dan muy poco respeto.
Sin embargo, la secretaria del club nos recibió con brazos abiertos y tenía una deliciosa comida de cerdo, arroz y frijoles, papas y ensalada lista para nosotros. Los Tarahumara estaban impresionados y muy felices. De nuevo yo solamente comí papas y ensalada.

Día de la Carrera: Gustavo, nuestro anfitrión, nos dijo que la organización de la carrera iba a ser increíble, con puestos de comida y agua cada dos kilómetros, y que 70 por ciento de la ruta sería en lastre o caminos de tierra. Genial, pensé, así no tengo que usar un Camelbak.
Antes del amanecer, los Tarahumara cocinaron un desayuno gigante de huevos, jamón, frijoles, arroz y muchos otros granos y comidas con salsas y especies. Olía delicioso, pero de nuevo decidí no probar comidas nuevas y tomé mi leche con chocolate, yogurt, pan y jugo de naranja. Era una fresca mañana y los 450 participantes de la carrera nos juntamos enfrente de las oficinas del Heraldo, el periódico más importante de Aguascalientes. Los Tarahumara hicieron sus bailes tradicionales para bendecir el evento y llamaron a los espíritus para que todos los competidores tuvieran una carrera segura. El olor de incienso llenaba el frío aire de mañana.
Cuando sonó la alarma de salida, sabía que iba a ser un día largo, caliente y duro, pero en realidad no sabía qué esperar. Para mi este es el atractivo de hacer ultramaratones: la aventura de lidiar con lo inesperado. Cada carrera tiene su reto particular, y uno aprende mucho de cada evento. Yo nunca había corrido en una ruta tan plana como esta en Aguascalientes; 100 kilómetros con solo 300 metros de subida en total, en un terreno desértico. Los Tarahumara no están acostumbrados a correr en rutas planas como esta, ellos viven en el Cañón del Cobre donde las montañas son empinadas.
Me di cuenta que la información que nos habían dado de los puestos de asistencia era simplemente falsa. Tuvimos puestos de asistencia durante los primeros 21 kilómetros pero luego se acabó—no habían puestos de asistencia del todo. Nueve kilómetros después, vi un vehículo de asistencia, lo paré, y conseguí agua fría y comida. Había llevado unos paquetes de gomitas, y les dije que estaba bien, pero que si era posible que me esperaran en el kilómetro 40, me dijeron que sí.
Bajé mi ritmo, per seguí. Pasó una hora, después dos sin agua y sin sombra. Sabía que para ese entonces ya había pasado 40 kilómetros y cambié de ser un competidor a simplemente tratar de sobrevivir. Finalmente vi el vehículo de asistencia. Un voluntario me dijo que tuvieron que ayudarle al resto de los competidores ya que no había agua. Cuatro de los nueve Tarahumara que comenzaron tuvieron que retirarse, uno estaba en el hospital con deshidratación severa. Ah, y se me olvidó mencionar que la ruta no era 70% lastre, sino 98% pavimento. Los Tarahumara no están acostumbrados a correr en asfalto y algunos de ellos estaban sufriendo porque sus huaraches se estaban derritiendo y sus pies se estaban quemando. ¡Los corredores naturales no deben correr en pavimento!

Algunas veces en los deportes es mejor esperar otro día e intentarlo de nuevo, por lo menos para mi. Yo veo la vida como la carrera, y no veo ningún honor en llegar a la meta y desmayarse, o arrastrarse. En Costa Rica tenemos un dicho, “no se trata de llegar primero, se trata de cómo se llega.” Sintiéndome muy deshidratado y cansado, decidí terminar por el día y parar a los 68 kilómetros donde había un puesto de asistencia. Mientras estaba ahí sentado, vi a otros valientes corredores pasar, el equipo de Japón, unos cuantos Mexicanos (no los Tarahumara, los que quedaban estaban de primeros).
Mientras estaba sentado pensando en lo rico que iba a ser un baño y una cama, escuché un mensaje de radio del vehículo escoba que iba acompañando al último corredor. Era mi compañero de Costa Rica, Christian, el mensaje no sonaba muy bien. Entonces me monté al vehículo de asistencia con agua fría y algo de comida y nos devolvimos, hasta que lo encontramos en el kilómetro 55. Le pregunté cómo se estaba sintiendo y me dijo que de verdad quería terminar su primera carrera de 100 kilómetros. Me puse mi gorra, un poco de bloqueador solar, y le dije a Christian que los dos íbamos a terminar esa carrera. Ahora tenía una misión, iba a usar todo mi conocimiento y experiencia para tratar de que ambos llegáramos a la meta bien.
Caminamos y corrimos el resto del camino. Yo motivaba a Christian y le recordaba comer e hidratarse. A los 80 kilómetros ya no estábamos de últimos, habíamos alcanzado a dos corredores Mexicanos (no Tarahumara), uno de los cuales era el campeón nacional de los 100 kilómetros. Él también estaba sufriendo bastante, así que yo le ayudé y lo empujé. Éramos los tres amigos por un rato, casi dos horas. Luego Christian tuvo que parar a orinar y nunca volvimos a ver al Mexicano hasta que llegamos a la meta. El otro corredor Mexicano que habíamos alcanzado se retiró en el kilómetro 85, así que de nuevo íbamos completamente de últimos.
Duramos 15 horas en llegar a Aguascalientes.
Generalmente cuando uno llega de último no hay gloria, no hay espectadores. No hay nadie esperando a menos que sea tu familia y tus amigos. Correr con los Tarahumara en Aguascaliente fue diferente. Mientras íbamos corriendo los últimos metros, nos saludó Erika en lágrimas, se había retirado en el kilómetro 40 por deshidratación. Con forme íbamos llegando a los últimos 100 metros, algunos Tarahumara, incluyendo a Martín y Clorinda, corrieron con nosotros. Un joven Tarahumara que había ganado la carrera en 8 horas y diez minutos esperó a que los otros Tarahumara y los Ticos llegáramos al a meta. Aunque éramos los últimos en terminar nos habíamos ganado su respeto y amistad. Todos estábamos llorando y abrazándonos de una forma que sólo conocen quienes han terminado una Ultra. Unos minutos después ellos hicieron su danza tradicional de ceremonia.
Para cerrar el día con broche de oro, Florencia había reservado habitaciones en un hotel increíble justo a la par de la meta, así no teníamos que ir al polideportivo a dormir en camarotes. Me sentí un poco mal porque ellos nos esperaron por siete horas y ahora nos íbamos a ir a quedar a un hotel en vez de compartir con ellos. Pero estaba tan cansado que lo único que quería era dormir. Aunque fue una decisión políticamente incorrecta, en retrospectiva fue lo mejor que pudimos haber hecho. Los Tarahumara, por tradición, celebraron tomando una bebida especial llamada tisguino hecha de maíz, y se emborracharon, bailaron y cantaron hasta que amaneció. Yo estaba muerto del cansancio, esas celebraciones hubieran sido demasiado.
En el camino de vuelta a Costa Rica, estuve triste de que todo ya se había terminado. Este sentimiento depresivo post-evento sucede siempre que uno se aleja de su zona de confort por un rato largo. Pero lo positivo fue que yo estaba motivado por mi inmersión atlética y cultural con los Tarahumara, y quería ayudar a estos corredores tan increíbles de la mejor manera posible. Espero atraer a corredores de todo el mundo para la segunda La Ruta Run en noviembre 2013, y así ellos también podrán experimentar la magia de correr con los Tarahumara. Muchos de los corredores Tarahumara que conocí en México dijeron, por medio del Profesor Chepe, que participarán. Les gustará la ruta en Costa Rica, es más que todo en senderos y lastre, no es plana, hay casi tres millas de inclinación.